MENU, o projeto que oferece refeições nutritivas e de fácil confeção à base de macroalgas da costa portuguesa

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Um leque variado de pratos doces e salgados à base de macroalgas marinhas da
costa portuguesa é a proposta do projeto MENU. Coordenado pela investigadora
Ana Marta Gonçalves, do Centro de Ciências do Mar e do Ambiente (MARE) da
Universidade de Coimbra (UC), este projeto inovador foca-se no desenvolvimento de
refeições pré-cozinhadas alternativas, com elevado valor nutricional e de rápida
confeção, oferecendo aos consumidores uma dieta rica e saudável. Os primeiros
produtos poderão estar no mercado dentro de um ano.
A grande inovação do “MENU: Marine Macroalgae: alternative recipes for a daily
nutritional diet” está na utilização completa das macroalgas marinhas e não apenas
extratos ou compostos, como acontece em várias indústrias. O objetivo é aproveitar
todas as propriedades destas verduras do mar, conhecidas, por exemplo, pelas suas
propriedades antivirais, antibacterianas, antidiabéticas, antioxidantes e
anticancerígenas, entre outras.
«Conhecendo o elevado valor nutricional e as bioatividades das macroalgas,
que apresentam muitos benefícios para a saúde humana, a nossa aposta é
utilizar a alga como um todo de modo a que os nossos produtos tenham todas
as biopropriedades, garantindo assim os efeitos benéficos para o
consumidor», refere Ana Marta Gonçalves, coordenadora do projeto.
São parceiros do MENU, iniciado em 2019, a Universidade de Aveiro (UA), a Startup
Lusalgae, especializada em biotecnologia marinha, e a Ernesto Morgado, S.A., a
mais antiga indústria de arroz em Portugal. Já foram desenvolvidas várias receitas,
tais como arroz com algas, frango com algas, sopas e molhos adicionais; e, nos
doces, gelatinas de framboesa e morango, pudins de vários sabores,
nomeadamente amêndoa, baunilha, chocolate e coco, compotas e arroz doce.
Outros produtos estão em fase de desenvolvimento, como, por exemplo, mousses.

«Pretendemos oferecer um cardápio diversificado que vá ao encontro dos
diferentes interesses dos consumidores. Desenvolvemos várias receitas com
diferentes macroalgas», explica a investigadora do MARE, da Faculdade de
Ciências e Tecnologia da Universidade de Coimbra (FCTUC), adiantando que, em
paralelo, estão também a desenvolver películas naturais à base de macroalgas com
o objetivo de «aumentar o tempo de prateleira no supermercado de alimentos
como carne, peixe e fruta, que podem ser consumidas diretamente junto com o
produto que estão a revestir».
Para perceber a aceitação dos consumidores, a equipa realizou já alguns workshops
de degustação, envolvendo pessoas de várias faixas etárias, dos 17 aos 77 anos de
idade. Os participantes «gostaram bastante, demonstrando interesse,
especialmente no que respeita aos benefícios para a saúde, e destacaram o
sabor e textura agradáveis. Com base nos questionários aplicados após as
provas, verificou-se o interesse em adquirir estes produtos quando chegarem
ao mercado. Cada vez mais, o consumidor preocupa-se com a sua saúde e
com o seu bem-estar», diz Ana Marta Gonçalves.
Este projeto, que é financiado pelo Fundo Azul – um mecanismo de incentivo
financeiro da Direção-Geral de Política do Mar destinado a apoiar a investigação
científica –, visa também dar resposta aos Objetivos de Desenvolvimento
Sustentável (ODS) da Agenda 2030 da ONU, contribuindo para a produção e
consumo de produtos sustentáveis e melhoria da nutrição.
O MENU responde ainda a outro dos ODS, a conservação e sustentabilidade dos
oceanos e dos recursos marinhos. Por isso, explica a investigadora do MARE,
«recolhemos no mar amostras das espécies de macroalgas comestíveis pré-
selecionadas (castanhas, verdes e vermelhas), que são colocadas a crescer
em laboratório e transferidas depois para tanques de aquacultura até obter a
biomassa necessária para a confeção dos alimentos. São métodos
sustentáveis, podemos produzir macroalgas marinhas em grande escala sem
prejudicar o ambiente».Durante todo o processo, ou seja, desde a recolha no mar até ao produto final,
conclui, «avaliamos de forma contínua o valor nutricional das macroalgas para
termos a certeza que não há perda ou redução desse valor nutricional,
garantindo todos os benefícios para o consumidor. É um processo altamente
controlado».
Além da parceria com a empresa de produção de arroz, a equipa, constituída por 16
investigadores, estabeleceu também acordos com outras empresas, no sentido de
colocar esta nova geração de produtos à base de macroalgas marinhas no mercado,
o que poderá acontecer dentro de um ano.